S0901 : une jeune galaxie qui ne fait pas son âge

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Les chercheurs ont étudié une image déformée sous l'effet de la gravitation par une autre galaxie, semblable à celle-ci.
Le télescope spatial Herschel a été utilisé pour étudier S0901.

1er mai 2014. – Des astronomes ont récemment fait la découverte d'une galaxie qui semble évoluer d'une façon différente de ce qu'on est habitué de voir pour des galaxies de son âge. C'est en étudiant les conditions physiques des gaz qui composent deux jeunes galaxies, S0901 et « le Clone », que James Rhoads et Sangeeta Malhotra, deux chercheurs de l'université d'État de l'Arizona, ont remarqué que l'une d'entre elles semblait bien mature pour son âge.

En fait, les chercheurs voulaient savoir si les gaz qui composaient les galaxies à leur jeune âge étaient différents des gaz que l'on observe dans les galaxies plus vieilles. Pour ce faire, ils ont utilisé l'un des instruments du télescope spatial Herschel qui permet d'observer des transitions moléculaires et atomiques dans les gaz des galaxies. Les chercheurs s'attendaient à observer beaucoup de turbulence, ce qui est normal pour des jeunes galaxies. Effectivement, comme elles absorbent encore une grande quantité de gaz qui s'agglomèrent complètement au hasard pour former de nouvelles étoiles, l'activité chimique y est très intense.

Cependant, en étudiant S0901, Rhoads et Malhotra n'ont pas remarqué de turbulence, mais plutôt un calme caractéristique des galaxies plus âgées comme la Voie Lactée. En effet, les résultats obtenus montrent que la galaxie S0901, qui se trouvent à environ 10 millions d'années lumières de la Terre, aurait, du moins pour l'instant, terminé d'accumuler tout le gaz qui l'entoure. Cela expliquerait pourquoi les astronomes n'ont pas remarqué de turbulence chez les atomes de gaz.

Jusqu'à maintenant, on avait encore jamais observé une jeune galaxie ayant ce type de croissance. Rhoads, pour représenter le phénomène, compare les jeunes galaxies à des enfants. Ceux-ci sont habituellement très agités ; nous nous attendons pas à les voir agir avec calme comme un adulte. Apparemment, S0901 fait exception à cette règle et selon le chercheur, le Clone aurait les mêmes caractéristiques. « C'est un résultat vraiment surprenant qui nous rappelle que nous ne comprenons pas encore exactement tous détails de l'évolution de l'univers ».

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