Espace : découverte d'anneaux autour d'un astéroïde

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Représentation artistique de l'astéroïde Chariklo.

2 avril 2014. – Les géantes gazeuses ne seraient pas les seules à être entourées d'anneaux. C'est ce que des astronomes chiliens ont découvert en juin dernier en s'apprêtant à calculer la taille de l'astéroïde Chariklo. Ils ont été ébahis lorsqu'ils ont observé deux brèves interruptions dans la lumière captée de l'astéroïde avant et après son passage devant une étoile, ce qui laissait présager la présence de deux anneaux denses entourant l'astéroïde.

Situés respectivement à 391 et 405 km de distance autour de l'astéroïde, les deux anneaux sont tous deux larges de plusieurs kilomètres.

Cette découverte a fortement surpris la communauté scientifique puisqu'il s'agit de la première observation d'anneaux autour d'un objet autre qu'une géante gazeuse. Un consensus concernant l'origine de ces anneaux n'a toujours pas été établi, mais il est possible qu'ils proviennent d'une collision de Chariklo avec un autre astéroïde de petite taille.

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