La sonde Dawn en approche de Cérès

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Page actualisée Page actualisée : 2 mars 2015 — « Espace : La sonde Dawn observe de curieuses lumières »

Image de la planète Cérès prise par la sonde spatiale Dawn.

5 février 2015. – La sonde spatiale Dawn serait maintenant à moins d'un mois d'entrer dans l’orbite de Cérès, la seule planète naine et plus gros astéroïde de la ceinture d'astéroïdes. La phase finale de la descente de Dawn lui permettra d'être à 1 470 kilomètres d'altitude au-dessus de la planète naine. Ce faisant, elle aura alors la possibilité de prendre des clichés de grande qualité de sa surface. En effet, actuellement les astronomes n'ont que des photographies de piètre qualité prises par le télescope spatial Hubble.

Mercredi, le véhicule de la NASA a fourni la meilleure image jamais prise de l'astéroïde. En effet, chaque pixel couvre environ 14 kilomètres, la meilleure résolution présentement disponible de l'objet céleste. L'image a été prise le 4 février 2015, alors que l'engin spatial à propulsion ionique approchait à environ 145 000 kilomètres de Cérès.

La mission Dawn revêt son importance dans la cartographie de Cérès et Vesta, un autre corps céleste similaire situé dans la ceinture d'astéroïdes. Elle permettra notamment d'élucider les questions apportées par la topographie irrégulière de la planète, par exemple la présence de cratères à son pôle sud. Selon les chercheurs, Cérès serait composée d'un manteau de glace d'eau et d'un noyau rocheux. Malgré son imposante taille, Cérès est, selon Christopher Russell, chercheur principal de cette mission, « presque un mystère pour nous ».

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