Inauguration du radiotélescope ALMA

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Image d'ALMA montrant sept des antennes.

19 mars 2013. – Après une décennie d'attente, le radiotélescope le plus puissant du monde a finalement été inauguré mercredi 13 mars au Chili dans le désert d'Atacama. Situé sur le plateau de Chajnantor, à plus de 5 000 mètres d'altitude, il permettra aux scientifiques de capter les signaux radio émis par les astres célestes. L'emplacement a été choisi en raison de son altitude, de sa sécheresse extrême et de son extraordinaire amplitude permettant des observations astronomiques de qualité. Le budget, qui s'échelonne en milliards d'euros, a été fourni par l'Europe, les États-Unis et le Japon.

Le radiotélescope ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, Vaste Réseau d’antennes millimétrique/submillimétrique d'Atacama) utilisera 66 antennes et lorsque celles-ci travailleront à l'unisson, elles agiront comme un télescope de 16 km de diamètre, qui donnera une résolution d’environ 0,005 seconde d'arc. Les antennes peuvent subir des changements de température de -20°C et 20°C et pèsent plus de 100 tonnes chacune. 54 d'entre elles ont un diamètre de 12 m et les 12 autres ont un diamètre de 7 m.

Massimo Tarengui, de l'Observatoire européen austral (ESO), a déclaré qu'« ALMA représente une véritable révolution. Nous pourrons faire des observations avec une résolution et une sensibilité bien meilleures qu'aujourd’hui et cela va complètement transformer notre vision d'une partie de l'univers ».

Contrairement aux télescopes optiques ou infrarouges, ALMA peut capter la faible lueur des gaz présents dans la formation des premières étoiles, des galaxies et des planètes situées dans la zone la plus sombre, distante et froide de l'univers. Avec ce radiotélescope, des scientifiques pourront désormais étudier des éléments chimiques détectés dans l'espace lointain. Les images prises par ALMA seront traitées par l'un des ordinateurs les plus puissants du monde, le Corrélateur, conçu spécialement pour ce radiotélescope et pouvant effectuer jusqu'à 17 quadrillions d'opérations par seconde.

La première antenne a été installée en 2009.

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