Suisse : premier vol réussi pour Solar Impulse

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Maquette du Solar Impulse présentée en 2008.

8 avril 2010. – L'avion expérimental Solar Impulse, propulsé uniquement à l'énergie solaire, a réussi, mercredi matin, son premier vol en altitude. Après avoir décollé de l'aéroport de Payerne, il a effectué un vol de près de 90 minutes avant de se poser en douceur devant un nombreux public venu l'admirer. Bertrand Piccard, initiateur du projet, a expliqué la satisfaction de l'équipe de quelques 70 personnes travaillant sur ce projet.

La journée a débuté avec la sortie des 63,4 mètres d'envergure du prototype de la halle du Bureau d'enquête sur les accidents d'aviation et son transport jusqu'au bout de la piste, opération qui a pris près d'une heure. À 10 h 28, sous un soleil légèrement voilé, Solar Impulse s'est élevé dans un silence total après avoir roulé sur 200 mètres de piste à une vitesse de 40 km/h. À une vitesse de 40 à 60 km/h uniquement, il a ensuite tourné au dessus de l'aérodrome en s'élevant jusqu'à 1 200 mètres d'altitude avec, aux commandes, le pilote allemand Markus Scherdel. Ce dernier a procédé à plusieurs essais de manœuvres avant de poser les 1,6 tonnes de l'engin sous les applaudissements nourris des nombreux invités et journalistes présents sur les lieux.

Ce véritable premier vol, repoussé à plusieurs reprises en raison des conditions météorologiques, fait suite à un premier essai de quelques mètres de hauteur en décembre 2009 et précède une série de vol d'essais, prévus cet été, et comprenant plusieurs vols de nuit pour tester le système de propulsion et de conservation de l'énergie solaire. Le but du projet est de réaliser un tour du monde en cinq étapes ; l'objectif est maintenant fixé pour 2013, alors qu'il était de 2012 jusqu'à présent.

Sources